Verhalen

Hempflax zoomt met studenten dieper in op hennep

Bouwmateriaal, dashboards, gezondheidsproducten, stalstrooisel, biocomposiet en nog veel meer. Van hennep kun je meer maken dan je denkt. Bij Hempflax in Oude Pekela bedenken ze continu nieuwe toepassingen, ook samen met studenten van de Hanzehogeschool en de Rijksuniversiteit Groningen.

 

Eelkje Oldenburger, Managing Director Hempflax

Hempflax zet hoog in als het gaat om de bedrijfsmissie: welke wereldwijde problemen kunnen we met behulp van hennepproducten oplossen in het dagelijks leven? Het is de meetlat waarlangs het bedrijf zijn eigen activiteiten legt, de vraag die voor inspiratie zorgt ook. Het bedrijf verbouwt in Nederland, Duitsland en Roemenië hennep op velden ter grootte van 2600 hectare. Die vezelhennep wordt na het oogsten verwerkt in fabrieken in Roemenië en Oude Pekela. En de producten die dat uiteindelijk oplevert gaan de hele wereld over.

,,Wij zijn leverancier”, zegt managing director  Eelkje Oldenburger. “We halen grondstoffen uit de hennepvezels en maken er producten en halffabricaten van. Maar we adviseren ook wereldwijd over de teelt van industriële vezelhennep. We weten welke toepassingen haalbaar zijn.’’

Dat worden er steeds meer. Olie voor de farmaceutische industrie bijvoorbeeld, isolatiemateriaal voor huizen, ligmatten voor huisdieren, meubelen, textiel. En de trots van HempFlax: biocomposiet. ,,Dit staat precies voor wat wij willen. Met ons natuurproduct zijn we nu in staat om biocomposiet te persen dat op den duur de plek kan innemen van plastic op basis van aardolie.’’

Innovatiekracht van studenten

Het is niet voor niks dat dit jaar flink werd geïnvesteerd in een nieuwe proeftuin met een heuse spuitgiet machine op het fabrieksterrein. Juist om die kennis nog een extra stimulans te geven. Het laboratorium kreeg de pakkende naam Hemp Design Factory en is als Innovatiewerkplaats ingebed in de Hanzehogeschool Groningen.  De onderzoekers die er aan de slag zijn vormen dan ook een bont gezelschap.

In de toekomst zullen in de Hemp Design Factory studenten van kunstacademie Minerva , bedrijfskundestudenten, biologen in de dop, industrieel ontwerpers en meer rondlopen. Allemaal houden ze zich bezig met hennep in de breedste zin van het woord. Ze onderzoeken nieuwe mogelijkheden met het natuurproduct, maar storten zich ook op nieuwe manieren om bestaande producten economisch haalbaar te maken, om hennep een rol te geven in een gezonde leefstijl en het streven naar duurzaamheid.

,,We zijn pas kort bezig met de Factory eigenlijk, maar als je ziet wat er nu al uit komt, dat is geweldig. Het gaat over basale vragen als de efficiëntie van de teelt of van de bedrijfsvoering, of het beantwoorden van de vraag: hoe krijgen we hennep als bouwmateriaal in het systeem van de bouwwereld? Dat zijn meer communicatievraagstukken, die ook aan bod komen.’’

“Er moet echt wat uitkomen”

Maar er zijn ook meer direct tot de verbeelding sprekende projecten. ,,Ik zelf ben erg gecharmeerd van de creatie van een doodskist, spuit gegoten uit hennepvezel. Deze wordt nu in Duitsland getest. Het bedrijf Onora zet deze in de markt. Maar er zijn nog meer voorbeelden hoor. Een drumvel van hennep bijvoorbeeld.’’

De Hemp Design Factory (HDF) is in korte tijd geprofessionaliseerd. Inmiddels werken er 23 studenten aan hun onderzoek en kunnen ze gebruik maken van een aangestelde coach en verschillende begeleiders. Dat regelt Hempflax niet alleen. De Factory is een typisch voorbeeld van vruchtbare samenwerking tussen overheid, kennisinstellingen en bedrijfsleven. Ze biedt studenten van de Hanzehogeschool een prachtige plek om ervaring op te doen, onderzoek te verrichten en kennis in de praktijk te brengen. Niet alleen voor Hempflax, want meer bedrijven zijn bij de HDF betrokken.

Eelkje Oldenburger: ,,Het gaat over innovatie, maar in groter perspectief over de vraag hoe we de maakindustrie in Groningen een duwtje in de rug kunnen geven, en dan vooral de biobased economie. Dát is wat de Factory echt oplevert. We doen geen onderzoek voor het onderzoek. Er moet echt wat uitkomen. En misschien kunnen we studenten nog inspireren door te gaan op de duurzame weg.’’

 

Website Hempflax

Website Hemp Design Factory