Verhalen

Repareren met oplosbare polymeren

Het jaar begint goed voor Polyganics, dat medische producten maakt die oplossen in het lichaam. Het bedrijf heeft goedkeuring om met een nieuw product de Europese markt te bestormen. En op de Zernikecampus in Groningen is de bouw gestart van een nieuw pand waarin de kantoren, het laboratorium en de fabriek van Polyganics fors meer plek krijgen.

Rudy Mareel, directeur van Polyganics. (Foto: Pepijn van den Broeke)

Twintig jaar geleden begon Polyganics, een spin-off van de Rijksuniversiteit Groningen, met een doos vol patenten op geavanceerde materialen en technologie. Door deze kennis slim te combineren, ontwikkelt het bedrijf bio-resorbeerbare polymeren: materialen die oplossen in het lichaam. ‘Met deze polymeren ontwikkelen we producten voor reparaties in het lichaam, te gebruiken bij operaties aan de sinussen, hersenen of lever en bij schade aan de zenuwen’, vertelt directeur Rudy Mareel.

Een van de succesnummers van Polyganics is Nasopore, een product dat na een sinusoperatie de neusholte openhoudt en binnen twee tot drie weken is opgelost. Een stuk prettiger dan het veelgebruikte alternatief: niet-oplosbare verbanden. Deze vergroeien met de wond, waardoor het erg veel pijn doet als ze weer uit de neus getrokken worden. Mareel: ‘We hebben inmiddels meer dan vijf miljoen stuks Nasopore verkocht in Europa, China en de Verenigde Staten. Als je ze achter elkaar zou leggen, kom je vanuit hier bijna in Parijs uit.’=

Banen behouden
Na de ontwikkeling van Nasopore, verkocht Polyganics de licentie aan multinational Stryker. Doordat Polyganics– in opdracht van Stryker – de bio-resorbeerbare neusverbanden zelf bleef maken, bleven de banen behouden voor de regio. Zowel voor hoogopgeleide werknemers die de nieuwe producten ontwikkelen als in de fabriek. Intussen gebruikte het bedrijf de opbrengsten van de licentie om nieuwe innovatieve producten te ontwikkelen. ‘Op dezelfde manier willen we ook onze andere producten op de markt brengen,’ aldus Mareel.

Om dat te kunnen doen, moet Polyganics wel fors uitbreiden. ‘We hebben de grens bereikt van hoeveel Nasopore we op de huidige locatie kunnen fabriceren. Dus begin dit jaar zijn we gestart met de bouw van een nieuw gebouw op de Zernike Campus in Groningen. Zo zitten we dicht bij de kennisinstellingen en andere hoog-innovatieve bedrijven.’ In het nieuwe gebouw blijft alles onder één dak: het dubbel zo grote R&D-lab, de grotere fabriek en de kantoren. Mareel: ‘Die synergie tussen ontwikkeling en productie is onmisbaar om geavanceerde producten te ontwikkelen.’

Hersenchirurgie
Het grotere pand biedt meteen plek voor de productie van Liqoseal. Polyganics verkreeg begin januari het CE-keurmerk en mag daarmee de ‘hersenpleister’, bedoeld voor het tegengaan van lekkage van hersenvloeistof na neurochirurgische ingrepen, in Europa op de markt te brengen. ‘Zonder deze toepassing treedt regelmatig lekkage van hersenvloeistof op, wat infecties kan veroorzaken en daarmee veel ellende voor de patiënt’, legt Mareel uit.

‘Het traject van idee tot toetreding heeft dan vijf jaar geduurd, wat heel kort is in de wereld van medische technologie. Je moet immers met een serie tests bewijzen dat je product werkt en veilig is. Wij kunnen dat zo snel, omdat we in het bedrijf veel relevante ervaring hebben en ook constructief samenwerken met onze partners binnen en buiten de regio.’

Hulp uit onverwachte hoek
En soms komt er hulp uit onverwachte hoek. Zo heeft de FDA, de Amerikaanse toezichthoudende instantie, een “Breakthrough Designation” toegekend aan een andere toepassing, voor gebruik na lever- en pancreaschirurgie. Dat zou moeten zorgen voor een versnelde route naar de markt. Mareel: ‘De lever is een grote vuilnisopruimer. Na een operatie aan de lever, wil je niet dat er lekkages naar de buikholte ontstaan. Nu is er nog niets dat bestand is tegen de levervloeistoffen. Onze toepassing wel, hij is zelfs bestand tegen galvloeistof. De Amerikanen willen dit product daarom zo snel mogelijk op de markt.’

Ondertussen werken de ontwikkelaars aan de innovaties voor de toekomst. ‘Daarvoor hebben we een ‘incubator’ waarin we zoeken naar manieren om onze gepatenteerde kennis in te zetten. Voor het gecontroleerd afgeven van medicijnen bijvoorbeeld. Of om structuren mee te printen, bijvoorbeeld ter ondersteuning van het herstel van  kraakbeen in de knie. We werken aan heel verschillende ideeën, maar aan de basis ligt altijd hoogwaardige kennis, de oplosbaarheid van onze producten en de nauwe samenwerking met de eindgebruikers, de artsen.’

Meer over Polyganics en over het nieuwe gebouw.